11 agosto, 2012

Geometría viral

No hay dudas que una de las cosas más asombrosas y a la vez intrigantes de los virus es que la gran mayoría de ellos tienen formas icosaédricas perfectas, una de las simetrías estéticamente más agradables de la naturaleza.

Los primeros en estudiar los principios básicos de las estructuras virales fueron Donald Caspar y Aaron Klug allá por 1962. Antes de esto, se creía que los virus eran esféricos y, uno que otro, cilíndrico.

Tan pronto se logró obtener imágenes a nivel atómico gracias a la cristalografía de rayos X, la microscopía electrónica y ahora con la criomicroscopía electrónica —una técnica de microscopía que emplea temperaturas criogénicas para revelar las estructuras biológicas— se ha podido observar la belleza de los virus a resoluciones de unos pocos angstroms (un angstrom equivale a 0,000000001 metros).

virus_simetria_1

¿Y por qué los virus se ensamblan de ésta manera? Recientes estudios han demostrado que la simetría icosaédrica es el estado de menor energía en el cual pueden acomodarse las partículas que componen la cápside viral sobre una superficie esférica.

Aquí algunas imágenes más:

virus_simetria_2

Vía | The Virus Research Group – UCLA

Imágenes | Baker et al. Microbiol. Mol. Biol. Rev 63 (4): 869 – 922 PMID: 10585969 (1999).

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