24 mayo, 2012

Somos un desierto

Es muy probable que todos hayan visto la popular imagen publicada hace unos días por la United States Geological Survey (USGS), donde se ve toda el agua de la Tierra agrupada en una esfera de 1385Km. Unos días más tarde salió una segunda imagen, un poco más abrumadora que la primera, porque en ella se incluye una esfera mucho más pequeña —de 273Km— que representa sólo el agua dulce (lagos, ríos, manantiales, aguas subterráneas, etc.) del planeta.


Siguiendo ese mismo estilo, esta vez le toco el turno a Europa, una de las lunas de Júpiter que se caracterizada por tener un vasto océano de agua congelada sobre su superficie. Usando los datos obtenidos por la sonda Galileo de la NASA entre los años 1995 y 2003, Kevin Hand del Jet Propulsion Laboratory de la NASA desarroló esta imagen:


Europa posee un océano congelado cubriendo toda su superficie. Se cree que bajo kilómetros de hielo exista un océano de agua líquida dada la presión y temperatura que ahí podría haber. Todo podría tener una profundidad promedio de entre 80 y 170Km. Usando un valor de 100Km para los cálculos, se obtuvo una esfera de 877Km de diámetro, que equivale a las 2/3 partes de toda el agua que hay en la Tierra, que en comparación con el tamaño de Europa, esta ocupa una gran proporción de su superficie.

La pregunta que se hacen muchos astrobiólogos es si bajo la capa de hielo de esta luna exista alguna forma de vida extraterrestre.

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