15 noviembre, 2011

Una versión de un gen nos hace ver más sociables

Personas con el alelo G del receptor de oxitocina muestran mayores gestos prosociales.

Imagen: runrun.es

La oxitocina es una pequeña molécula sintetizada en el hipotálamo. Muchos estudios la han relacionado con procesos sociales y emocionales, por ejemplo: confianza, generosidad, empatía, altruismo, etc. Sin embargo, lo más importante en sí es la expresión de su receptor (OXTR). Uno puede tener grandes cantidades de oxitocina en el cuerpo, que en condiciones normales nos vuelve una persona más sociable, pero si el gen que codifica para este receptor está alterado, este efecto no será observado.

El receptor se expresa en todo el cuerpo, principalmente en el cerebro. Una mutación en particular (rs53576) ha sido asociada con comportamiento social: el gen puede tener el nucleótido G o A en la misma posición (alelo G y alelo A, respectivamente). Aquellas personas con el alelo G homocigota (GG), presentan un menor riesgo de ser autistas y son más sociables y generosos que las personas con el alelo A (GA, AA).

No obstante, hasta ahora no hay estudios que demuestren si la variación del gen OXTR está asociado con la expresión de señales no verbales prosociales. En otras palabras, muchas veces juzgamos a las personas en función a los gestos y actitudes que demuestran, las cuales son expresiones no verbales. Una persona nos puede parecer amable o nos puede caer muy mal sin la necesidad de interactuar con ella, tan sólo viéndola como se comporta. Entonces, ¿esto dependerá del genotipo que tenga esa persona?.

En un estudio publicado en PNAS, investigadores norteamericanos liderados por el psicólogo Aleksandr Kogan de la Universidad de Toronto han demostrado que aquellas personas con el genotipo GG eran juzgadas por otros como más sociables y amables que las personas con el genotipo GA o AA.

El experimento fue muy sencillo. Los investigadores reclutaron a 23 participantes (10 GG, 10 GA y 3 AA) entre hombres y mujeres, a quienes se les grabó en video mientras sus parejas les contaban algún acontecimiento trágico de su pasado. Cada grabación fue editada para que durara tan sólo 20 segundos, los cuales cubrían los 10 segundos anteriores y posteriores a la parte más dramática de la conversación. Luego, los videos fueron mostrados a 116 observadores quienes tenían que juzgar cuan confiable, amable y compasivo era el participante del video.

prosicialLos resultados fueron los esperados. Los participantes con el genotipo GG fueron juzgados como más prosociales y empáticos que aquellos con el genotipo GA y AA, y estos valores no variaron significativamente entre un observador y otro. Con este mismo experimento, Kogan et al. observaron que los participantes varones siempre eran juzgados como menos prosociales que las mujeres, pero la diferencia entre los varones con el genotipo GG y AA fue más pronunciada.

Como nunca hubo interacción entre los observadores y los participantes del video, la empatía se juzgó en base a las señales no verbales expresadas por la persona que escuchaba la tragedia de su pareja. Esto indicaría que nuestro genotipo puede tener una influencia en la forma como nos juzgan los demás, y podría explicar porque muchas veces alguien no nos cae antes de conocerla.

Pero, ¿el alelo del receptor de oxitocina será el único responsable de estos resultados?. Es muy difícil determinarlo porque  muchas características del comportamiento humano están influenciados por una gran variedad de factores genéticos y epigenéticos. “Nosotros sugerimos que la variación de la región rs53576 contribuye en la tendencia de la gente hacia la prosocialidad, aunque ciertamente no es el único”, remarcó Kogan.

Ahora queda extender este estudio a una muestra más grande y representativa ya que la frecuencia de este genotipo puede variar entre distintas poblaciones. Además, la relación entre este alelo y la empatía puede también estar afectada por la cultura —hay lugares donde la gente es mucho más amable que en otros.


Referencia:

ResearchBlogging.orgAleksandr Kogana,, Laura R. Saslow, Emily A. Impett, Christopher Oveis, Dacher Keltner, & Sarina Rodrigues Saturn (2011). Thin-slicing study of the oxytocin receptor (OXTR) gene and the evaluation and expression of the prosocial disposition Proceedings of the National Academy of Sciences DOI: 10.1073/pnas.1112658108

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