28 enero, 2011

¿De dónde venimos los humanos modernos?

En los últimos meses se han publicado una serie de artículos que han cambiado la forma de ver nuestra evolución y la forma como se diseminaron por el mundo las primeras poblaciones de humanos modernos. Hay datos que apuntan que hubo varias olas de migraciones de humanos arcaicos, de los cuales surgieron el Neandertal, el Denisova, entre otros. Sin embargo, lo que la mayoría de teorías dice es que fueron los humanos modernos los que abandonaron África hace unos 60,000 años y empezaron a diseminarse por todo el mundo.

Sin embargo, un estudio publicado hoy en Science muestra evidencias que los humanos modernos migraron de África, mucho más antes de lo que nos imaginábamos. Un grupo internacional de científicos liderados por el Dr. Simon J. Armitage de la Universidad de London, descubrieron herramientas hechas por humanos modernos en una región llamada Jebel Faya, ubicada al sudeste de la península arábica.

Lo interesante de este descubrimiento es que estas herramientas datan de hace unos 125,000 años, más 60,000 años antes de que los humanos modernos abandonaran África, según dicen las teorías actuales. Las teorías que hoy manejamos se basan en evidencias genéticas, ya que nuestros ancestros no africanos (asíáticos, australianos, americanos) no aparecieron antes de esa época. Entonces, estas herramientas pudieron haber sido hechas por humanos arcaicos.

Actualmente, la región de Jebel Faya pertenece a los Emiratos árabes Unidos. Si los humanos llegaron a esta región hace 125,000 años, debieron tomar un atajo y atravesar el mar Rojo a través del estrecho de Bab el-Mandeb (indicado con una flechita en la figura). Y si las condiciones de esta región de la península arábica son similares a las actuales, dichas poblaciones humanas debieron haber caminado por más de 2,000 Km de inhóspitos desiertos hasta llegar a Jebel Faya.

Pero, según los datos geológicos, hace unos 130,000 años se daba fin a una era de hielo, el nivel del mar rojo pudo haber sido tan bajo que los humanos lo pudieron haber atravesado sin problemas y la península arábica, en vez de ser un gran desierto, se hubiera parecido más a la sabana africana. Todas estas condiciones podrían haber favorecido la migración de poblaciones humanas a través de esta ruta.

Sin dudas estos resultados han sido bastante controvertidos. Primero, porque las evidencias genéticas no indican la presencia de humanos modernos fuera de África, por lo menos hasta hace unos 65,000 años; y segundo, porque poblaciones de humanos arcaicos también pudieron haber producido dichas herramientas, ya que se han encontrado restos similares en Asia y Europa, que datan aproximadamente de las mismas fechas.

Por ahora, el panorama sobre nuestros orígenes y evolución no es muy claro. Un reporte del mes pasado realizado por científicos israelís muestra la presencia de fósiles de homínidos con una antigüedad de 200,000 – 400,000 años, siendo casi tan antiguos como los encontrados en África, que es donde se cree se originaron los homínidos.

humanos

Por otro lado, si vamos al análisis genético, gracias a los primeros borradores del genoma del Neandertal y del Denisova vemos que por lo menos hubieron dos mezclas entre los humanos modernos y los humanos arcaicos. Las poblaciones actuales de humanos asiáticos y europeos tienen al menos entre el 1 y 4% de ADN de Neandertal, pero no hay rastros de dicho ADN en poblaciones africanas, lo que indica que los Neandertales se desarrollaron después de que los humanos arcaicos abandonaran África y se mezclaron con las poblaciones de humanos modernos hace 50,000 a 80,000 años, al este del Oriente Medio o en Arabia. Una vez mezclados, los humanos modernos empezaron a expandirse por toda Europa y Asia.

Sin embargo, al comparar los genomas del Neandertal, Denisova y del los humanos modernos sale a la luz que las poblaciones de Neandertales y los humanos modernos debieron haberse mezclado hace 100,000 años —20,000 años más antes de lo imaginado. Esto explicaría porque los actuales melanesios poseen tanto ADN de Neandertal como ADN de Denisova (casi el 8% de su genoma corresponde a estos dos homínidos). Los Neandertales se mezclaron con los humanos modernos, luego los humanos modernos migraron hacia el este asiático y en el trayecto se encontraron con los Denisovas, luego ellos también se mezclaron, pero estas poblaciones migraron hacia el sur, hacia la Melanesia.

¿Es bastante confuso cierto? Esto se debe a que hay un problema en catalogar a estos tres homínidos como si fueran o no especies diferentes. Si citamos el concepto de especie de Darwin, este dice: “No habrá una definición que mantenga contento a todos los naturalistas”, claro, tiene mucha razón. Pero, nosotros consideramos a una población como especie según el concepto propuesto por Ernst Mayr: “ un grupo o población natural de individuos que pueden cruzarse entre sí, pero que están aislados reproductivamente de otros grupos afines”.

Entonces, si los humanos modernos y los Denisovas y Neandertales se pudieron cruzar y dejar descendencia fértil, por qué habría que considerarlos como especies diferentes, si no encajan dentro de la definición de Ernst Mayr. Es por esta razón que muchos investigadores y expertos en el tema como el paleogenetista Svante Pääbo consideran a estos grupos de homínidos como poblaciones y no como especies, ya que si nos aferramos a la definición de especie, los tres serían Hommo sapiens.

Sin embargo, en base a las características morfológicas si hay muchas diferencias entre un Neandertal y un humano moderno, ni que hablar de las capacidades cognitivas. Pero, estas diferencias, que sólo se ven a nivel fenotípico más no genotípico ¿son suficientes como para considerarlos como especies diferentes? Les agrego un dato mas: Las diferencias genéticas entre el Denisova y el Neandertal sólo son un 9% más grandes que las diferencias que hay entre un francés y un bosquimano actuales.

Finalmente, para concluir, les dejo un gráfico donde muestran las posibles formas de como se pudieron haber originado los humanos modernos, en base a todo lo que les acabo de mencionar. Cuál de los siguientes modelos creen que es el más indicado? Para mi, es aquel donde los humanos arcaicos migraron fuera del África mucho más antes de lo imaginado, y que las poblaciones que se fueron asentando en Europa y Asia, siguieron mezclándose. Esto explicaría por que encontramos fósiles de humanos tan antiguos como los encontrados en África en otras partes del mundo.

origen_humanos

Referencias:

ResearchBlogging.orgArmitage, S., Jasim, S., Marks, A., Parker, A., Usik, V., & Uerpmann, H. (2011). The Southern Route "Out of Africa": Evidence for an Early Expansion of Modern Humans into Arabia Science, 331 (6016), 453-456 DOI: 10.1126/science.1199113

Gibbons, A. (2011). A New View Of the Birth of Homo sapiens Science, 331 (6016), 392-394 DOI: 10.1126/science.331.6016.392

2 comentarios:

  1. Hola

    La nota esta bastante bien, felicidades (por cierto que he llegado aqui a través de research blogging, plataforma en la que tb. participo).
    Resaltar que, desde mi pv como arqueólogo, el criterio para decir que esas industrias tienen que ser de h. sapiens arcaicos (¡sea lo que sea eso!) es bastante endeble. Vamos, pero si hay neandertales en Palestina, en Siria y en Irán de cronologías muy similares, y el golfo persico no esta nada lejos de esos sitios.
    Ah, y para terminar el típico detalle de hacer una corrección pedante: has escrito "el Neanderthal" en el primer párrafo (en el resto del texto usas la grafía castellana correcta: neandertal/neandertales)

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  2. Hola Millán,

    Gracias por tu apreciación. [por cierto, se me escapó la h en el primer párrafo, no me di cuenta porque el corrector ortográfico no lo subrayó =( jaja].

    Claro, como tu bien dices, Neandertales han habitado Palestina, Siria e Irán, durante las épocas de las que datan estos artefactos. Por eso aquí viene el escepticismo de muchos investigadores. Al decir humanos arcaicos hago referencia a ellos: Homo heidelbergensis, Homo rhodesiensis, Homo neanderthalensis. Y lo digo así porque a pesar que algunos los consideren especies diferentes, pudieron mezclarse, reproducirse y dejar descendencia fértil, son la misma especie, osea humanos, pero mucho más primitivos y menos desarrollados, entonces arcaicos.

    Así que, es muy probable también que fueran ellos los que habitaron Jebel Faya y dejaron ahi sus herramientas hechas en piedra, y no necesariamente los humanos modernos.

    Saludos.

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