07 abril, 2010

Se crea el elemento 117

Un equipo conformado por rusos y norteamericanos lograron crear el elemento súper-pesado número 117 (Uus), el cual había permanecido esquivo porque ya fueron sintetizados los elementos 116 y 118 años atrás. Este elemento, que pesa un 40% más que el Plomo (Pb), fue sintetizado a partir de la colisión de un átomo de Calcio-48 (isótopo radiactivo del Ca con 20 protones y 28 neutrones) con un átomo de Berkelio-249 (isótopo radiactivo del Bk con 97 protones y 152 neutrones).

El trabajo fue muy arduo, primero fueron 250 días de irradiación del Bk en un Reactor de Isótopos de Alto Flujo en Oak Ridge, para obtener sólo 22mg de Bk-249. Luego se necesitaron de 90 días para separar y purificar el Bk-249 y finalmente 150 días de bombardeo con los Ca-48 en uno de los aceleradores de iones más potentes del mundo, el ciclotrón JINR U400 .

Se lograron obtener 6 átomos y 2 isótopos del elemento 117, uno con 176 neutrones y el otro con 177. Para cada uno de los átomos se identificó un decaimiento alfa al elemento 115 seguido por otro alfa al elemento 113. En un decaimiento alfa, el núcleo del átomo pierde dos protones y dos neutrones, llamada partícula alfa o núcleo de Helio. Luego el núcleo se fisionó en dos elementos mas ligeros. En total se produjeron 11 isótopos diferentes ricos en neutrones, lo cual puede demostrar que existe una “isla de estabilidad” en los elementos superpesados ya que su tiempo de vida media es mayor que de elementos más ligeros como el elemento 116.

Debemos tomar en cuenta que cuanto más grande es el átomo, tiene más protones y más neutrones, se hace más inestable. La “isla de estabilidad” es una teoría de la física nuclear que se refiere a la posible existencia de una región más allá de la tabla periódica donde los nuevos elementos súper-pesados con un número especial de neutrones y protones muestran un incremento en su estabilidad. Esta estabilidad aumentará nuestra tabla periódica a elementos inimaginables, con nuevas propiedades físicas y químicas, que podrían generar nuevas tecnologías y materiales.

Ya son seis los elementos sintetizados por este laboratorio en Dubna (113, 114, 115, 116, 117 y 118, el más pesado de todos) y desde 1940, ya son 26 elementos más añadidos a nuestra tabla periódica después del Uranio (U).

Referencia:

DOE/Lawrence Livermore National Laboratory. "Nuclear Missing Link Created at Last: Superheavy Element 117." ScienceDaily 7 April 2010. 7 April 2010 .

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