21 mayo, 2009

La gripe bajo el hielo

Las próximas pandemias de gripe podrían estar hibernando en los glaciares del Ártico o en los lagos congelados de Siberia, esperando que las temperaturas del planeta se eleven para ser liberadas. Suena como a una película se ciencia ficción, pero NO, ya que Scott Rogers y Zeynep Koçer, investigadores de la Universidad Estatal de Bowling Green en Ohio, observaron que los virus de la gripe pueden sobrevivir fácilmente en estanques de agua congelada y emerger, después de que se derrita, con la fuerza suficiente como para infectar a los huevos de las aves.

Hace miles de años también había gripe, las primeras generaciones de humanos, aves y otros organismos pudieron desarrollar una inmunidad hacia estos virus llevándolos a la extinsión; pero, cuantas partículas virales quedaron atrapadas en los hielos permanentes de los polos o siberia? Muchas aves acuáticas, como los patos silvestres, migran grandes distancias durante el verano (desde China, el sur de Asia, Europa y Norteamérica hacia los lagos de Siberia), llevando los virus a estas zonas heladas del planeta. Después de unos años, cuando los hielos se derriten, los virus son liberados a la atmósfera y las aves migratorias las traen de vuelta nuevamente.
Las pandemias de gripe ocurren periódicamente. En 1918 fue la gripe española, en 1957 la gripe asiática y en 1968 la gripe de Hong Kong. Estas pandemias son difíciles de predecir o de rastrear su origen.

Dany Shoham, científico de la Universidad Bar-Ilan de Israel encontró que un virus de la gripe procedente de Rusia en 1977 era similar a una cepa vista por última vez en 1950. El cree que es el hielo el que permite conservar en "suspensión animada" a estos virus por muchos años. Para probar su teoría fue a los lagos de Siberia en el 2006 y encontró virus de la gripe idénticos a los que alguna vez infectó a las personas en los 30's y posteriormente en 60's. Ahora quiere probar si estos virus encontrados en los lagos congelados de Siberia tienen la capacidad de reinfectar a las aves cuando los hielos se derritan.

Cuando las células se congelan, la estructura de la membrana celular cambia de tal manera que se rompe, matándo a la célula. El biofísico Joshua Zimmerberg congeló los virus de la gripe y monitoreó sus propiedades encontrando que la cápside del virus tiene propiedades nunca antes vista en otros virus.

Esto no quiere decir que el calentamiento global tiene la culpa por la aparición de esta nueva gripe, recién se está investigando esta teoría, hasta ahora los datos apuntan a que el virus de la gripe puede conservarse por muchos años en lagos congelados y zonas extremadamente frías, pero no se tiene muy en claro si pueden volver a infectar y si han mutado durante el tiempo que han estado congelados. También se están ivestigando si otros virus como de la hepatitis A, polio, rotavirus, entre otros pueden sobrevivir en el hielo y mantenerse viables.

Vía WiredScience.

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