17 febrero, 2009

Primera gota de agua detectada en Marte?

Cuando la nave espacial Phoenix de la NASA descendió en suelo maraciano, el pasado 25 de Mayo, capturó las primeras imágenes de lo que al parecer es agua líquida en Marte. Las imágenes muestran unas pequeñas gotas de agua cerca a las patas de la nave espacial. Aunque en la figura no se ve muy claramente, los miembros del proyecto estaban muy exitados por tal descubrimiento; ya que, al pasar los días, el tamaño de estas gotas aumentaban como si capturarán el vapor de agua de la atmósfera. Yo digo.., para ser un proyecto tan costoso, porque no invirtieron unos $1000 más para comprar cámaras que tomen fotos en Alta Definición (ahora que nos encontramos con toda la onda de lo HD), y no tener que ver imágenes tomadas con esas cámaras que parecen de los años de la pera.

A pesar de lo improbable que suene este descubrimiento, podría ser cierto ya que en misiones previas se detectó perclorato en la superficie marciana. Este tipo de sal tiene una propiedad anticongelante asombrosa, ya que puede mantener el agua en estado líquido, a temperaturas bajo cero.

La nave Phoenix, que investigaba la presencia de agua en Marte, se encontraba en una zona donde la temperatura no subía de los -20ºC. A esta temperatura es imposible encontrar agua pura en estado líquido. Pero la sal tiene un efecto anticongelante sobre el agua, es por esta razón que los mares de la Antártida no se congelan por completo a pesar que las temperaturas están bajo cero. Durante el invierno, muchas ciudades vierten sal sobre la nieve que cubre las carreteras, para que esta se derrita. Una mayor concentración de sal, bajará más grados el punto de congelación del agua. Pero el perclorato es mucho más efectivo que la sal común, ya que puede mantener el agua líquida a temperaturas que bordean los -70ºC.

Entonces, es posible que encontremos organismos vivos en estas aguas percloradas? Una forma de describir la concentracion de sales en el agua es mediante un valor llamado actividad de agua, cuanto mayor sea la concentración de sal en el agua, menor será su actividad. El agua pura tiene una actividad de 1. En la tierra existen organismos que pueden vivir en ambientes extremadamente salinos, pero aún así no soportan actividades de agua menores a 0.61 (como aquellos hongos que pueden vivir en la miel de abeja). Para que el agua se mantenga líquida a -70ºC la actividad de agua debe ser de 0.5. Si ponemos a un organismo en esta agua super salina terminará por hacerse "charki", a parte de congelarse.

Fuente:

New Scientist
Physical and thermodynamical evidence for liquid water on mars?

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